La cadena de suministro de tecnología se está recuperando del coronavirus, pero cuidado con una recaída

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La cadena de suministro de tecnología se está recuperando del coronavirus, pero cuidado con una recaída

Publicado hace 10 meses

A medida que la epidemia en China se desacelera, las esperanzas de un rápido repunte se equilibran con los temores de que la propagación mundial podría empeorar y causar un gran desorden en la cadena de suministro

La cadena de suministro de tecnología ha comenzado a recuperarse de los efectos de COVID-19 en China, pero no esperen un fácil retorno a la normalidad.

Los ejecutivos de tecnología respiraron un suspiro de alivio cuando los ejecutivos de Foxconn Technology Co. 2354, -0,20% dijo que las fábricas de la compañía en China estarían funcionando a su ritmo normal a finales de marzo, si la epidemia del nuevo coronavirus no empeora. Esa declaración del fabricante de la AAPL de Apple Inc., -4,14% iPhones , por supuesto, contiene un gran "si". Pero ahora hay grandes esperanzas de que a medida que la epidemia se desacelera en su epicentro chino, se ha evitado hasta ahora un impacto seriamente desastroso en la cadena de suministro de tecnología global.

En este momento, las empresas en diferentes partes de la cadena de suministro están prediciendo que los problemas en el primer trimestre todavía podrían filtrarse en el segundo trimestre. Si las cosas van según lo planeado, los inversionistas deben esperar que la mayoría de esos ingresos sólo se trasladen a una segunda mitad cargada.

"Cuando Foxconn comunicó que tendrían sus fábricas de vuelta al 100% de capacidad a finales de marzo, eso fue muy alentador en lo que se refiere a la producción del segundo trimestre", Christopher Stansbury, director financiero de Arrow Electronics, Inc. ARW, -7,18% , dijo a los inversores en una conferencia de Raymond James la semana pasada. "Pero para el primer trimestre, todavía lo estamos monitoreando diariamente y es muy temprano para llamar."

Sin embargo, la dirección podría cambiar fácilmente de nuevo. Para los inversores en tecnología que apuestan (o esperan) un rebote, es importante saber que algunas partes de la cadena de suministro están más automatizadas que otras, y que todo el organismo complejo está lejos de estar curado. Y, como en todas las industrias en este momento, una mayor propagación del coronavirus podría arrojarlo todo a una mayor incertidumbre.

"Vemos más riesgo para los números y el sentimiento, con el flujo de noticias y las revisiones probablemente empeoren antes de mejorar a corto y medio plazo", escribió el martes en una nota la analista de Bernstein Research, Stacy Rasgon, que cubre muchos gigantes de los semiconductores.

La cadena de suministro global de productos tecnológicos es una operación vasta y compleja, que se extiende por los continentes e implica muchos pasos diferentes en el proceso, dependiendo del producto individual. En general, la primera fase es la de las materias primas y la fabricación de los semiconductores y otros componentes electrónicos que son los cerebros y las memorias centrales de los dispositivos, que pasa de un proceso de fabricación en gran parte automatizado a los servicios de montaje y pruebas, y luego típicamente al montaje de placas de circuitos impresos. Este es uno de los procesos más intensivos en mano de obra, en el que los trabajadores se colocan codo con codo en fábricas masivas poniendo o soldando a mano componentes en las placas de circuitos impresos antes de enviarlos para ser probados de nuevo y empaquetados para su envío.
 

Con tanta gente trabajando en las grandes fábricas de ensamblaje, como Foxconn, que emplea a más de 800.000 trabajadores, "las líneas podrían cerrarse hasta 30 días por un solo caso de coronavirus en esa línea", dijo el analista principal de Futurum Research, Daniel Newman. Los ejecutivos de Foxconn dijeron que están tomando muchas precauciones para evitar que los empleados se infecten con COVID-19 en sus fábricas.

"Los problemas surgieron primero en la parte de la cadena de suministro que es muy intensiva en mano de obra, la cual está menos automatizada de lo que se cree. Todavía tiene un elemento muy humano", dijo Eric Ross, un analista de Cascend Securities que ha estado siguiendo los múltiples elementos de la interrupción de la cadena de suministro. "La debilidad son las personas, no los componentes".

Muchas de las existencias de las empresas de manufactura por contrato han tenido un éxito de dos dígitos en medio del actual colapso del mercado por el coronavirus, más pronunciado que la caída general del S&P 500 SPX, -3,36%. Jabil Inc. JBL, -7,05% - que anunció a finales de febrero que sus fábricas, "que han sido afectadas adversamente por el virus, están funcionando ahora a una capacidad aproximada del 65-70%" - y Sanmina Corp. SANM, -9,08% han visto las caídas más pronunciadas. Hon Hai Precision Industry Co. Ltd. 2317, -1,26%, alias Foxconn Technology Co., no ha caído tan abruptamente. Flex Ltd. FLEX, -9,24% FLEX, -9,24% recordó a los analistas en su llamada a finales de enero que ha estado diversificando sus fábricas, y no tenía una fábrica en la provincia china de Hubei, el epicentro del virus.

Después de esas empresas, la historia se vuelve más complicada, con la demanda del mercado siendo el tema adicional al final de la cadena de suministro. Los fabricantes de semiconductores y otros componentes, a pesar de estar en el ojo de la tormenta, se encuentran bien por ahora. Pero la prometida recuperación de la industria de los semiconductores en 2020 puede retrasarse. La demanda de productos finales, como PCs y smartphones, se ha ralentizado, según algunos comentarios del Grupo Lenovo, 992, +0,49%, HP Inc., HPQ, -6,02% Apple y Microsoft Corp. MSFT, -4,10%.

Tres factores han ayudado a mantener la disponibilidad de la mayoría de los componentes de los semiconductores. Tras los aranceles aplicados a los productos fabricados en China el año pasado, muchos fabricantes de equipo original almacenaron sus existencias de chips y otros componentes en caso de que los aranceles fueran más elevados. Además, en previsión del cierre anual de fábricas durante una semana para el Año Nuevo Lunar en Asia, muchas empresas acumularon un inventario de chips, que resultó útil en los dos últimos meses.

Applied Optoelectronics AAOI, +7,47% tuvo un aumento en los inventarios en el cuarto trimestre "principalmente impulsado por la acumulación de inventarios antes del Año Nuevo Lunar", dijo el director financiero Steffan Murry en una conferencia telefónica. "Aunque esto fue planeado, creemos que este inventario extra nos será útil, ya que continuamos recuperando las operaciones normales después del cierre del coronavirus".

Otra razón por la que los semiconductores no se han visto tan afectados por los cierres de las fábricas es que las enormes fábricas multimillonarias para fabricar chips están ahora en gran medida automatizadas, con menos trabajadores humanos equipados con trajes de sala limpia y máscaras para evitar cualquier contaminación de la piel o el cabello humano en los productos.

"En los laboratorios, no hay gente trabajando hombro a hombro", dijo Kevin Anderson, un analista de Omdia, una compañía de Informa. "Son muy limpios y la gente está muy enmascarada, y no hay muchos trabajadores en una fábrica. Se puede mantener mejor distancia entre la gente que trabaja hombro con hombro en una fábrica de Foxconn."

El final de la cadena, la demanda de los consumidores, es la mayor preocupación cuando las fábricas empiezan a mejorar su producción. Los consumidores, dependiendo de dónde estén ubicados, en su mayoría no tienen aparatos tecnológicos en la parte superior de su lista en medio de las preocupaciones sobre una posible pandemia, a menos que estén buscando una mejor computadora para trabajar desde casa.

Todos los pronósticos, por el momento, son objetivos móviles. A finales de febrero, la empresa de investigación de mercado IDC bajó sus perspectivas para el mercado mundial de PC, y dijo que espera que los envíos de unidades de PC caigan un 9%, debido a una combinación de la transición de Windows 10 y la obstaculización de los suministros debido al coronavirus. Esto es menor que el ligero crecimiento del 2,7% en 2019, pero podría cambiar más a medida que sucedan los acontecimientos.

"Empezamos a mediados de febrero, así que nuestra información es de mediados a finales de febrero", dijo el analista de IDC Jitesh Urbani. "Se han producido dos cambios - Irán y Europa no eran un problema tan grande como lo son hoy en día. Eso por sí solo probablemente afectará la demanda en esas áreas, y reducirá aún más el mercado." Urbani dijo que esos números podrían cambiar de nuevo. "Es una situación que está cambiando rápidamente".

"Está cerrando cosas, está deteniendo el comercio, está enviando a los niños a casa desde la escuela, va a tener un impacto rezagado", dijo Newman de Futurum.

El analista de Wedbush Securities, Daniel Ives, emitió una nota el lunes con datos de la Academia de Tecnología de la Información y las Comunicaciones, indicando que Apple vendió unos 500.000 iPhones en febrero en China, en comparación con los 1,27 millones del año anterior. "Es lo que la gente compró", dijo Ives. "No es una ciencia exacta pero ha bajado más del 50%". Dijo que en un trimestre de 90 días hasta ahora, hubo "unos 15 o 20 días con alguna apariencia de demanda normal en China, antes del Año Nuevo Lunar".

IDC también busca que los teléfonos inteligentes en general disminuyan, pronosticando que el mercado mundial de teléfonos inteligentes volverá a disminuir en 2020. Su pronóstico actual es una caída del 2,3% en las ventas de unidades, comparado con una caída del 1,3% en 2019, siendo el coronavirus el que tiene el mayor impacto en el primer semestre, cuando se espera que los envíos caigan un 10,6% año tras año en los primeros seis meses de 2020. Se espera que el mercado doméstico chino de teléfonos inteligentes caiga alrededor del 40% en el primer trimestre, según el pronóstico de IDC.

El año pasado, muchas empresas de tecnología, especialmente en el sector de los semiservicios, prometieron un mejor segundo semestre, ya que los aranceles sobre China y las compras inconsistentes a los proveedores de centros de datos perjudicaron sus ingresos. Los inversores han visto el escenario de la "mejor segunda mitad" antes, pero esta vez se trata de un virus global que algunos han comparado con la pandemia de gripe española de 1918. Otro brote en China, donde el virus parece estar ahora contenido, y todas las apuestas están cerradas.

"Hay tantas cosas que pueden cambiar a partir de ahora", dijo Gerrit Schneemann, analista senior de Omdia. "Un nuevo brote en algún otro lugar de China, y entonces volveremos al punto de partida... Estoy bastante seguro de que aunque parezca estar bajo control, no significa que no pueda volver a estallar".

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